Tundra

¿Qué la caracteriza?


La tundra es un bioma de escasa vegetación, prácticamente desprovisto de árboles debido al estrés del frío glacial. Tiene un suelo pantanoso, cubierto de musgos y líquenes, y un subsuelo helado. Se extiende por el norte de Canadá, Groenlandia, Rusia y toda la Antártida. Hay tres tipos de tundra: alpina, ártica y antártica. Las diferencias son que la alpina está ubicado solo en áreas montañosas, la ártica está en áreas bajas (con más vegetación) y la antártica tiene menos vegetación que las anteriores. Las plantas más comunes en la tundra son arbustos bajos, líquenes, musgo, juncia y pasto corto. El límite o línea de árboles que separa la tundra del bosque se llama ecotono. Su temperatura media mensual ronda los 0 ºC y nunca supera los 10 ºC. En los meses más cálidos, algunas partes del suelo se convierten en pantanos debido al deshielo y al permafrost, lo que evita que el agua se filtre en el suelo.

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¿Cómo es la fauna de la tundra?


Los animales que viven en este bioma desarrollan diferentes mecanismos para combatir el frío, como un pelaje denso o una gran capa de grasa. Las especies animales incluyen zorros árticos, caribú, buey almizclero, liebre ártica, búho nival, lemmings (pequeños roedores), osos polares y cabras blancas.

Caribú


El caribú o reno son mamíferos pertenecientes a la familia de los ciervos, con una amplia variedad de subespecies a lo largo de su área de distribución geográfica. El tamaño puede variar mucho entre subespecies, pesando hembras entre 60-170 kg y machos hasta 300 kg. A diferencia de otros ciervos, ambos sexos de caribú tienen cuernos, difiriendo en la estación en que los cambian: los machos durante la primavera y las hembras en el verano. En otoño comienza su época de apareamiento, y los machos se pelearán entre sí para poder reproducirse con las hembras. Una peculiaridad de los renos es su visión ultravioleta, gracias a la cual pueden distinguir fácilmente los líquenes (su alimento) y los lobos (su principal depredador), que los visualizan en negro.

Zorro ártico


El zorro ártico es un pequeño cánido que habita en toda la tundra de Eurasia y América del Norte. Su pelaje es principalmente blanco, aunque después de la muda se torna gris pardusco. De vez en cuando, los ejemplares pueden verse con un tono azulado, una característica muy buscada y apreciada por los peleteros, y que los criadores tratan de realzar. Es una especie que se adapta fácilmente al hombre, lo que ha provocado que su caza disminuya notablemente, aunque no ha desaparecido. Su dieta consiste en pequeños mamíferos o aves, especialmente lemmings, pero si no es capaz de encontrar presas por sí solo comenzará a seguir a un oso polar. Estos suelen ignorarlos, y si logran cazar, los zorros se aprovecharán de las sobras. También pueden intentar cazar crías de foca o comer frutas y algas. Se reproducen en marzo, cuando hay una población más grande de lemmings y las hembras pueden alimentar mejor a sus crías, que serán hasta 14 en una sola camada.

Búho Nevado


El búho nival vive en la tundra de Asia, América del Norte y Europa, reconocido como ave oficial en Quebec, Canadá. Tienen una envergadura amplia, que va desde 1,20 ma 1,50 m. Su plumaje es siempre blanco y su sexo se distingue por las manchas que presentan. Los machos son prácticamente blancos, a excepción del extremo oscuro de algunas de sus plumas primarias y secundarias, mientras que las hembras tienen solo la zona facial de color blanco puro, presentando varias manchas en el resto del plumaje. Los ojos siempre son amarillos y el pico oscuro, en ambos sexos. Se alimenta principalmente de lemmings y de algunas aves, como la perdiz nival, los patos, los gansos, los faisanes, las gaviotas o los urogallos. Con menos frecuencia, comen pescado o carroña. Para cazar, los búhos simplemente se sientan y esperan que aparezca alguna presa, aunque también son capaces de atrapar animales en el aire. Estos búhos son monógamos (es decir, siempre se aparean con la misma perla) y se reproducen de por vida. Los machos realizan vuelos ondulados para impresionar a las hembras, y cuando se posan en el suelo, inflan su plumaje y caminan con las alas extendidas.

Oso polar


Los osos polares son los depredadores más grandes de la tundra y el Ártico. A nivel físico, son la variedad de oso más desarrollada, así como la más carnívora. Aunque en un principio su pelaje luce completamente blanco, lo cierto es que es traslúcido, ya que cada uno de sus cabellos está lleno de aire con la función de aislar el calor corporal. Es la luz natural la que hace que, al rebotar contra el pelaje, parezca un impecable color blanco. Además de este último, los osos polares tienen más defensas para combatir las heladas frías, como una gran capa de grasa subcutánea, orejas y cola cortas y piel negra, que capta fácilmente la luz solar. Sus largas extremidades les permiten nadar con facilidad, pero a menudo cazan en tierra o en hielo. A menudo aprovechan la oportunidad para cazar el momento en que las focas y otros mamíferos acuáticos hacen agujeros en la superficie del hielo para respirar, o rastrean la presencia de crías de foca por su sentido del olfato. Durante los meses fríos son seguidos de cerca por grupos de zorros que, como ya hemos comentado, aprovechan los restos de carne de sus presas. Son habituales las peleas entre machos para aparearse con hembras, o entre individuos de ambos sexos para comer, aunque normalmente el oso menos corpulento acaba rindiéndose. Desafortunadamente, esta es una de las especies más afectadas por el cambio climático, ya que depende en gran medida de la presencia de hielo ártico. Si no hacemos un cambio en poco tiempo, los osos polares podrían extinguirse en unos ochenta años.

¿Cómo beneficia la tundra a los humanos?

La función más importante de la tundra es mantener la biodiversidad del planeta, como cualquier bioma, pero la tundra tiene un elemento único que la hace imprescindible: el permafrost. Esta capa permanente de hielo regula la temperatura de los océanos, y por eso es tan severa que se está derritiendo, ya que sin ella la temperatura media de las aguas y, junto a ellas, la del planeta, aumentaría considerablemente. Desde un punto de vista más material, los humanos se aprovechan de la piel de algunos animales de la tundra (la del zorro ártico, como ya hemos mencionado), así como de su carne (la del caribú, por ejemplo). Incluso podemos domesticar búhos nival para practicar la cetrería.

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